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华为昇腾、阿里含光争第一?AIoT战役打响,争取全球主导权才是目标

iot101君
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2019-10-01 21:53:10 来源: 凤凰网、差评等

在芯片这样的底层技术领域,国内技术在国际上还处于落后的状态,特别是近年美国以芯片、操作系统等底层技术为威胁,挥舞大棒制裁以中兴、华为为首的中国企业时,国内经常会发出觉醒的呐喊声,何以见得仅仅半年,甚至更短的时间国内企业就能追赶上英特尔、英伟达等国际巨头?竟敢号称全球最强,史上最强,这勇气难道是梁静茹给的吗?

上周,在2019云栖大会上,阿里巴巴达摩院院长张建锋现场发布了阿里首款AI芯片——含光800,号称全球最高性能的AI推理芯片。无独有偶,在此次“地表最强AI芯片”发布之前的一个月,华为也在深圳正式推出了号称史上最强的AI芯片——昇腾910。

一时间,最强AI芯片之争成为坊间茶余饭后的谈资,甚至有人直接将阿里和华为放在对立面进行比较,到底哪个是真最强?

同时,也有不少吃瓜群众对两家科技巨头的“最强”宣传嗤之以鼻。众所周知,在芯片这样的底层技术领域,国内技术在国际上还处于落后的状态,特别是近年美国以芯片、操作系统等底层技术为威胁,挥舞大棒制裁以中兴、华为为首的中国企业时,国内经常会发出觉醒的呐喊声,何以见得仅仅半年,甚至更短的时间国内企业就能追赶上英特尔、英伟达等国际巨头?竟敢号称全球最强,史上最强,这勇气难道是梁静茹给的吗?

在回答问题之前,我们不妨先来罗列一下今天的信息点:

1,华为、阿里为什么要做?

2,华为、阿里有可比性吗?

3,华为、阿里为何敢称“最强”?

AIoT登陆,华为、阿里抢先布局

马云对未来做过很精准的研判,最成功,同时也是得到社会广泛认可的便是电商时代的到来。二十年后,马云提出“物联网的本质是智联网”,认为人工智能将在物联网时代大放异彩。华为创始人任正非也说过,“未来二三十年,最伟大的力量应该是人工智能。”

当然,如果说仅仅是阿里和华为在做,那并不能代表人工智能的价值。中金公司预测,全球AI芯片呈现出井喷式发展,到2020年,AI芯片整体市场将达到600亿美元,2017年-2020年五年间,AI芯片市场复合增长率已达57%。

而在芯片领域有一个比较有趣的现象,芯片被冠以科技王冠上的明珠,原因在于有能力做芯片的企业并不多,这也是为什么芯片行业一直以来被外界视为高大上的原因。因为不管你有多少钱,没有技术不成;同时,不管你多么有技术,没有钱也不成。所以,即便是面对如此大蛋糕的诱惑,很多企业依旧不敢有所涉足。

而这些问题在阿里和华为面前并不是最难的。2018年9月的杭州云栖大会上,阿里巴巴正式宣布成立芯片公司,马云亲赐“平头哥”,取“不服就干之意”。这家公司是由阿里巴巴达摩院芯片团队和中天微整合而成。后者,中天微是中国大陆唯一的自主嵌入式CPU IP Core公司,在去年由阿里全资收购。

阿里巴巴CTO张建锋曾表示, IP Core是基础芯片能力的核心,进入IP Core领域是中国芯片实现“自主可控”的基础。

除此之外,阿里近些年在芯片领域的布局也不可谓不广泛,2018年6月,阿里在国内AI芯片明星企业寒武纪科技的B轮融资中进行了跟投,除寒武纪之外的Barefoot Networks、深鉴、耐能(Kneron)、翱捷科技(ASR)等国内芯片行业后起之秀也都被阿里所光顾。

再看另一家巨头——华为。之所以外界对华为芯片有了重新认识,是因为在面对美国的全面压制时,华为竟然厚积薄发,抵住了这股来自太平洋东岸的压力,让全世界对华为,对华为海思刮目相看。

1991年,华为成立了ASIC设计中心,2004年成立海思半导体,到如今华为芯片历程实际上已经走过近二十个年头了。它在产品覆盖上更是包罗万象,涉及SoC芯片(麒麟系列)、AI芯片(升腾系列)、服务器芯片(鲲鹏系列)、5G通信芯片(巴龙、天罡系列)、路由器芯片、NB-IoT芯片、甚至IPC视频编解码和图像信号处理芯片等。

所以,一切已经来临的事情,并不是没有来由的。

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第二个问题,也是坊间比较疑惑的问题,仅仅一个月之内,两家科技巨头接连发布号称“最强的AI芯片”,一个从空间来看为“全球最强”,一个从时间维度来讲为“史上最强”。

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阿里首款AI芯片——含光800,张建锋称其为全球最高性能的AI推理芯片,含光取自上古三大神剑之一,意为剑含而不露,光而不耀。一块含光800相当于10块GPU,峰值性能为7.8万IPS(每秒可处理7.8万张照片),比目前业内最好的AI芯片性能高4倍,峰值能效达到500IPS/W,是第二名的3.3倍。

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华为自研云端AI芯片——昇腾910,采用7nm工艺,半精度算力达到256 Tera-FLOPS,整数精度算力可达512 Tera-OPS。如此高的计算力,其所需功耗也仅仅只有310W。目前华为已将其运用于实际AI训练任务,昇腾910与AI计算框架MindSpore的配合与现有主流训练单卡配合TensorFlow相比,性能提升近2倍。

诚然,咋看之下两款AI芯片无疑都太过于优秀,很难辨别孰强孰弱。但事实上呢?这两款AI芯片根本没有直接对比的意义。首先阿里的含光800是推理芯片,华为的昇腾910是训练芯片。

通常而言,AI芯片的分类标准有两个维度,第一是按其所承担的任务划分,可分为训练和推理。第二是按照部署位置进行划分,可分为云端和终端。

训练是指通过大量标记过的数据在平台上进行“学习”,并形成具备特定的神经网络模型。训练芯片对算力、精度要求非常之高,而且还需要具备一定的通用性,以适应多种算法的训练;推理是指利用已经训练好的模型输入新数据通过计算得到各种结论。推理芯片更加注重的是综合能力,包括算力能耗、时延和成本等因素。

其次,抛开技术的不同,两款新片在商业运用上也会呈现于不同的应用场景,这主要是基于两家巨头的业务方向不一而导致的。目前,根据2018年全球前24家AI芯片厂商排名,国内排名靠前的企业为华为(12位)、寒武纪(23位)、地平线机器人(24位)。

“最强”之争打响,国内企业领跑

第三个问题,华为、阿里为何敢称“最强”?众所周知,在传统CPU、GPU领域中,中国一直处于落后追逐的状态,世界领先的英特尔、高通、英伟达、ARM等都已经在各自领域中占据了绝对的优势。

但华为和阿里事实上并非在此两个赛道中竞争,AI芯片产业可以称得上是全新的发展机会。传统的CPU在AI计算面前存在天然的劣势。未来面临物联网时代,人工智能应用的领域将空前的广阔,包括图像识别、自然与处理、语音处理、安全驾驶、云计算、工业机器人等等都离不开强大的算力。

华为和阿里所发布的便是NPU,即神经网络处理器,是与CPU和GPU完全不同的一种芯片。有了NPU的华为手机,照相可以自带美颜效果。不仅如此,谷歌Pixel 2上也使用了两块NPU,其中一块定制的NPU用以辅助图像处理。

而NPU的发展历史自然也要晚于CPU和GPU,国外的发展也是在近些年才开始,最先是谷歌的TPU,它与NPU本质上并无差别。因此,华为和阿里基于自身的优势,比如阿里的天猫、淘宝所产生的海量数据,开发一款NPU并非难事,而且在性能上也不遑多让,一举夺得业界数个领先。

无法预测AI未来究竟可以发挥多大的作用,也许未来电脑上便再也没有CPU和GPU这两块芯片,只有NPU带着强大的算力来满足我们未来一切的物联网应用场景,这也并非没有可能。

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因此,对于中国而言,AI带来的不仅是中国芯片产业全新的发展机遇,更是赶超国外行业巨头的绝佳时机。华为、阿里谁是第一又如何?国内芯片能在世界之上占据主导,在话语权上更加主动才有真正的意义。

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